Wissenschaft & Technik

Microsoft setzt auf „nice guy“-Strategie, um den Activision-Megadeal abzuschließen

Anfang dieses Monats traf sich Brad Smith, der Vorsitzende von Microsoft, mit Lina Kahn, der Vorsitzenden der Federal Trade Commission, um auf eine behördliche Genehmigung der 69-Milliarden-Dollar-Übernahme des Videospielunternehmens Activision Blizzard durch Microsoft zu drängen.

Smiths Spielweise – zu der auch das Angebot gehörte, Activisions Blockbuster-Spiel Call of Duty weithin verfügbar zu halten, um Wettbewerbsbedenken auszuräumen – scheiterte. Einen Tag nach ihrem Treffen klagte Khans Agentur, um den Blockbuster-Deal zu verhindern.

Aber in einem Interview in dieser Woche war Smith optimistisch. „Er hat mein Angebot nicht angenommen, aber als ich sagte, gib dem Frieden eine Chance, hat er zumindest ein wenig gelächelt“, sagte sie über Khan. „Jedes Mal, wenn jemand ein Meeting mit einem kleinen Lächeln beenden kann, gibt es immer ein wenig Hoffnung, dass wir in Zukunft zusammensitzen können.“

Smiths friedliche Kommentare spiegeln wider, wie Microsoft plant, die nächste Phase seines Activision-Deals anzugehen. Weit davon entfernt, die Übernahme aufzugeben, sagte er, beabsichtige das Unternehmen zu wetten, dass seine “Good Guy”-Strategie funktionieren könnte.

In einem Plan hofft Microsoft, die Regulierungsbehörden in Europa für sich zu gewinnen, sagten mit dem Ansatz vertraute Personen. Die europäische Zustimmung zum Activision-Deal könnte US-Beamte dazu zwingen, eine Einigung zu erzielen, die es ermöglichen würde, die Übernahme fortzusetzen, oder ein schnelleres, günstigeres Gericht, um den Fall zu verhandeln, sagten die Personen.

Microsoft reichte am Donnerstag seine Antwort auf die Klage der FTC ein und argumentierte, dass der Deal den Zugang für Spieler erweitern werde.

„Die Bereitstellung hochwertiger Inhalte für Verbraucher auf vielfältigere Weise und zu niedrigeren Preisen ist das, was die Kartellgesetze fördern, nicht verhindern sollen“, heißt es in der Akte.

Die FTC hat gesagt, dass der Deal gestoppt werden sollte, weil er den Verbrauchern schaden würde. Er sagte, Microsoft, das die Xbox-Konsole herstellt, könnte Call of Duty und andere beliebte Activision-Titel verwenden, um Spieler von Konkurrenten wegzulocken, insbesondere von Sony, das die PlayStation-Konsole herstellt.

Der scheinbar versöhnliche Ansatz von Microsoft ist Teil eines nahezu vollständigen kulturellen Wandels des Unternehmens seit den 1990er Jahren, als es wegen seiner starken Taktiken zur Blockierung seiner Konkurrenten als „Reich des Bösen“ bekannt war. Aber unter Satya Nadella, der 2014 CEO wurde, und Smith, der auch Microsofts Top-Anwalt ist, hat sich das Unternehmen in den letzten Jahren nach hinten gebeugt, um zu zeigen, dass es gewachsen ist.

Die Weiterentwicklung des Activision-Deals hat Auswirkungen auf mehr als nur Microsoft. Die Klage der FTC ist ein Meilenstein in einer neuen Ära der staatlichen Kontrolle der größten Technologieunternehmen. Khan hat in dem Fall eine aggressive Vertrauensagenda aufgestellt, die laut Rechtsexperten schwer zu gewinnen sein könnte. Wenn Microsoft den Deal nicht genehmigen kann, werden andere Technologiegiganten wahrscheinlich nicht in der Lage sein, einen großen Deal zu erzwingen.
„Sie werden dagegen ankämpfen“, sagte Sid Parakh, ein Portfoliomanager bei Becker Capital, das in Microsoft investiert. „Es geht ein bisschen über diesen Deal hinaus. Es ist auch eine Erklärung gegenüber der FTC.”

Da Microsoft mehr als 100 Milliarden US-Dollar ausgibt, fügte er hinzu, „wollen sie nicht jetzt einen Rückzieher machen und dann jede Akquisition abschießen.“
Die Activision-Akquisition muss bis Mitte Juli abgeschlossen sein oder Microsoft muss bis zu 3 Milliarden US-Dollar an einer Breakup-Fee zahlen. Viele Hürden bleiben bestehen, einschließlich der Genehmigung durch andere globale Regulierungsbehörden, insbesondere in Großbritannien und der Europäischen Union. Wenn Microsoft eine formelle Einigung mit ihnen erreichen kann, wird es die FTC an einem kritischen Punkt verlassen.

Die FTC verklagte Microsoft vor einem Verwaltungsgericht, das nicht befugt ist, den Deal zu blockieren, solange der Fall anhängig ist. Wenn andere Aufsichtsbehörden dem Deal zustimmen, müsste die FTC entscheiden, ob sie beim Bundesgericht eine einstweilige Verfügung gegen die Übernahme einreicht, um sie zu stoppen. Der einstweilige Verfügungsprozess könnte schnell voranschreiten und Microsoft möglicherweise einen schnellen rechtlichen Sieg verschaffen.

„Es gibt keinen vernünftigen rechtlichen Grund, den Abschluss unserer Transaktion zu verhindern“, sagte Bobby Kotick, CEO von Activision, in einer Erklärung am Mittwoch. “Wir glauben, dass wir in der Hauptsache obsiegen werden.”

Die FTC lehnte es ab, sich zu Microsofts Strategie oder Smiths Gespräch mit Khan zu äußern. Holly Vedova, die Direktorin des Wettbewerbsbüros der FTC, sagte, die Agentur sei immer bereit, Vorschläge von Unternehmen zu prüfen, die kartellrechtliche Bedenken ansprechen wollen.

Microsoft versucht, ein Gleichgewicht zu finden zwischen einerseits der scheinbaren Einigung und andererseits der Vorbereitung, den Fall der FTC vor Gericht zu zerstören. Sie beauftragte Beth Wilkinson, die den Bombenanschlag von Oklahoma City im Jahr 1995 verfolgte, bevor sie eine der führenden Prozessanwältinnen für Unternehmen in den Vereinigten Staaten wurde, damit, in ihrem Namen vor dem internen Gericht der FTC zu argumentieren.

Smith sagte, er sei optimistisch, dass der Fall einen chaotischen Prozess vermeiden könne, teilweise aufgrund der früheren Erfahrungen von Microsoft mit der Durchsetzung des Kartellrechts.

In den 1990er Jahren war das Unternehmen für seine Geschäftstaktiken der verbrannten Erde bekannt, bei denen Softwareprodukte gebündelt wurden, um die Konkurrenz zu übertreffen. Im Jahr 1992, als die Aufsichtsbehörden das Unternehmen untersuchten, lehnte Microsoft-Mitbegründer Bill Gates die Prüfung ab und sagte: „Das Schlimmste, was daraus entstehen könnte, ist, dass ich auf die Stufen der FTC fallen, mir den Kopf schlagen und mich umbringen könnte“.

Zwei Jahre später stimmte Microsoft einem föderalen Zustimmungsgrad zu, der PC-Herstellern mehr Freiheit bei der Installation von Programmen anderer Unternehmen einräumt. Es verhinderte die Auflösung nach einem Kartellverfahren im Jahr 1998 und einigte sich schließlich 2001 mit der Regierung von George W. Bush.

„Der Prozess zwang Microsoft, erwachsen zu werden, insbesondere in Bezug auf seine Beziehungen zu Regulierungsbehörden und Institutionen außerhalb der Technologiebranche“, sagte Margaret O’Mara, Professorin an der University of Washington, die die Geschichte von Technologieunternehmen erforscht.

Im Jahr 2001 bewarb sich Smith um Microsofts Top-Anwalt mit einer Botschaft: Es war an der Zeit, Frieden mit Regulierungsbehörden und Konkurrenten zu schließen. Er hat die Stelle bekommen. In den nächsten Jahren erzielte es rechtliche Einigungen über Wettbewerbsbedenken mit Regierungen auf der ganzen Welt und anderen Akteuren der Branche.

Es war nicht immer alles glatt. Die Verhandlungen zwischen dem Unternehmen und Sun Microsystems, einem Serverunternehmen, das die beliebte Programmiersprache Java entwickelt hat, scheiterten und es dauerte ein Jahr, bis sie wieder auf Kurs kamen. Im Jahr 2004 saß Steve Ballmer, der damalige CEO von Microsoft, in einem Flugzeug nach Brüssel, um einen Deal mit der Europäischen Kommission anzukündigen, als Smith erfuhr, dass die Kommission Microsoft wegen unlauteren Wettbewerbs verklagen wollte. Es dauerte fünf Jahre, bis eine Einigung erzielt wurde.

Seit Nadella übernommen hat, hat Microsoft eine noch offenere Haltung eingenommen. Seine erste Akquisition war das Studio, das Minecraft entwickelt, ein Spiel, in dem Kinder in einer weitläufigen virtuellen Welt lernen und Kontakte knüpfen. Außerdem gab das Unternehmen 7,5 Milliarden US-Dollar für den Kauf von GitHub aus, einer Softwareplattform, die Open-Source-Code unterstützt.

Microsoft ist heute das zweitwertvollste Aktienunternehmen der Welt, was hauptsächlich auf seine starken Cloud-Computing-Angebote zurückzuführen ist. Unternehmen, die im Mittelpunkt ihres Wachstums stehen, ziehen im Allgemeinen weniger staatliche Aufmerksamkeit auf sich als soziale Medien oder andere verbraucherorientierte Unternehmen.

Weltweit hat Smith Microsoft als freundlichen Riesen dargestellt, der bereit ist, mit skeptischen Gesetzgebern zusammenzuarbeiten. Er hat bei strittigen Themen wie App-Stores Mittelmaßregeln vorgeschlagen und sich für überparteiliche Interessen wie den Breitbandausbau eingesetzt.

Smith unterhält starke Verbindungen in Washington. Ein Paket für die Kampagne von Präsident Joe Biden nahm an einem Staatsessen des Weißen Hauses für den französischen Präsidenten Emmanuel Macron teil, Tage bevor die FTC den Activision-Deal verklagte.

Nach der Ankündigung des Deals im Januar unternahm Microsoft große Anstrengungen, um regulatorische Befürchtungen zu zerstreuen. Smith und Nadella reisten im Februar nach Washington, um für die Vorteile des Deals zu werben. Das Unternehmen schloss auch Frieden mit einer Gewerkschaft, die ihrerseits bei der FTC für den Deal Lobbyarbeit leistete. Und es versprach Sony, Call of Duty jahrelang auf PlayStation zu behalten, und unterzeichnete einen Vertrag, um das Spiel auf Nintendos Switch zu bringen.

Smith sagte, dass sich in den Wochen vor der Klage von Microsoft „die Dinge schnell bewegten“. Als sich FTC-Mitarbeiter mit dem Microsoft-Team trafen, sei klar geworden, dass die Behörde ernsthafte Bedenken habe, sagte er.

“Das Team fragte uns: ‘Können wir einen Vergleichsvorschlag besprechen?’ Und das Personal sagte: ‚Nicht mit uns‘“, sagte er. Anschließende Gespräche mit der Führung des Kartellamts der Agentur blieben erfolglos, fügte er hinzu.

Am 6. Dezember entwarf Microsoft einen formellen Vergleichsvorschlag für die Organisation. Smith lehnte es ab, genau zu sagen, was es enthielt, sagte aber, dass es „alle Probleme im Zusammenhang mit Call of Duty“ abdeckte, und befürchtete, Microsoft könnte den Titel von konkurrierenden Konsolen entfernen. Smith sprach am nächsten Tag ungefähr eine Stunde lang mit jedem der vier Kommissare der Agentur.

Einen Tag danach stimmten die FTC-Beauftragten mit 3:1 für die Klage.

Aber Smith sagte, er weigere sich, die Situation als eine Wir-gegen-sie-Situation zu betrachten.

“Ich fange immer damit an, mich zu fragen, hätte ich mehr tun können?” er sagte. “Was ich weiß, ist, dass der Januar ein neues Jahr bringt.”

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