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C.J. McCollums zweiter Akt – Host Zion Williamson und die Young Pelicans of New Orleans

IM FINALE Am Abend vor dem All-Star-Spiel gingen CJ McCollum, Verteidiger der New Orleans Pelicans, Stürmer Brandon Ingram und Trainer Willie Green zu einem kleinen, privaten Abendessen im FLINT by Baltaire in Phoenix.

Die Pelikane gingen nach einem Trade am 8. Februar, der Josh Hart, Thomas Satoransky, Nikel Alexander-Walker und Didi Luzada für McCollum, Larry Nance Jr. und Tony Snell zu den Portland Trail Blazers schickte, mit 1:4 in Führung. Bei 23-36 sagte ESPN BPI voraus, dass sie nur eine 10-prozentige Chance hatten, die Playoffs zu erreichen.

Ingram und McCollum sind ballbeherrschende Spielmacher, und Green musste in seiner ersten Saison als Cheftrainer herausfinden, wie er beide Spieler erfolgreich in Position bringen kann.

Also unterhielten sich die drei und genossen den Cabernet Sauvignon. McCollum, einer der führenden Weinkenner der NBA, der sein eigenes Weingut in Oregon betreibt, bestellte 2015er Wein, bekam aber 2018er Wein serviert, ein kritischer Fehler. McCollum wies schnell auf den Fehler hin und sie einigten sich auf 2017, eine schnelle Lösung.

Angeblich der Wendepunkt der Pelikan-Saison, versammelte sich das Trio um einen Tisch mit Austern, Pommes Frites, Donuts, Sorbet und dem falschen Wein.

„Ich denke, es gab den Ton für den Rest der Saison an und ermöglichte es uns, uns auf einer anderen Ebene zu verbinden“, sagte McCollum gegenüber ESPN. „Es hat uns allen ermöglicht, auf der gleichen Seite zu sein, um auszudrücken, was wir wollen und das Gefühl haben, dass wir gemeinsam etwas erreichen können, wie wir es tun werden.“

McCollum, ein Veteran mit neun Jahren Erfahrung, sagte Ingram beim Abendessen, dass er gerne eine offene Kommunikationslinie mit ihm hätte und bei jeder Gelegenheit über das Spiel sprechen möchte.

„Es war mir sehr wichtig, ihn alles sagen zu hören, was er gesagt hat“, sagt Ingram. „Alles, was er gesagt hat, was er durchgemacht hat, was er in der Liga durchgemacht hat. Seine Sicht auf das Spiel, seine Worte, die ich mit ihm so kommunizieren kann, wie ich es brauche. Es war hilfreich für mich.”

Nach der All-Star-Pause gingen die Pelikane 13-10 und beendeten die reguläre Saison als 9. Samen. Während Ingram seit dem Trade 13 Spiele verpasst hat, steht New Orleans 8:2 mit McCollum und Ingram in der Aufstellung. Ingram wird als wahrscheinlicher Spieler für das Spiel am Mittwoch gegen die San Antonio Spurs aufgeführt.

McCollum verpasste nie die Playoffs, als er neben All-Star Damian Lillard in Portland spielte. Aber damit diese Team-Dinner in dieser Saison fortgesetzt werden können, wird es an McCollum liegen, dieses junge Pelicans-Team zu führen, das nur sehr wenig Playoff-Erfahrung und noch keinen Franchise-Superstar hat.


FÜHRT ZU Der Umkleideraum der Trail Blazers im Moda Center erinnert an eines der legendärsten Spiele von McCollum während seiner Zeit bei der Organisation. Auf dem Bild richtet sich McCollum am Ende von Spiel 7 der Western Conference Semifinals 2019 gegen die Denver Nuggets auf, sein Handgelenk schnappt, der Ball fliegt in der Luft in Richtung Korb, während die Zeit tickt – eine seiner lebhaftesten Erinnerungen Zeit in Portland. .

Jeden Tag, wenn Lillard die Umkleidekabine betritt, erinnert er sich an die Leistungen seines Freundes. Sie hatten drei Spielzeiten mit 50 Siegen. Sie haben es einmal bis ins Finale der Western Conference geschafft – McCollums Schuss in die Wand brachte sie dorthin –, aber sie wussten, dass sie an ihre Decke stoßen würden.

„Wir wussten, dass es irgendwann kommen würde. Wir hatten dieses Gespräch. Wir wussten, dass dieser Tag kommen würde, aber als er tatsächlich kam, war es wie „Verdammt“, sagt Lillard. „Wir haben viel erreicht. Aber verdammt, alle guten Dinge haben ein Ende.“

Lillard und McCollum saßen im Teamflugzeug immer nebeneinander. Sie ruhten zusammen. Sie reisten zusammen zu und von den Heimspielen. Sogar ihre Mütter kamen sich nahe.

Jedes Jahr beim Media Day versprechen die beiden, sich während der Saison gegenseitig zur Rechenschaft zu ziehen, egal was passiert.

„Das ist komisch, Alter. Es ist komisch zu sehen, dass er gerne mit jemand anderem spielt“, sagt Lillard. „Es ist fast wie ein bisschen Eifersucht, wie … Mann, er hat Spaß daran, mit ihnen zu spielen. Ich habe immer gesagt, dass ich und CJ wirklich [partners]. Das ist wirklich mein Freund. Ich wusste immer, wozu er fähig ist.”

Vieles, was er in Portland tat, war ein Versuch, seinen Stil mit dem von Lillard in Einklang zu bringen.

McCollum sagt, sein Führungsstil sei von seinen Eltern geerbt worden. Seine Mutter betonte die Bedeutung der Kommunikation und die Verantwortung anderer. Sein Vater hat ihm beigebracht, dass man es ihm mit Sachleistungen zurückzahlen muss, wenn man Respekt von den Menschen bekommen will.

Manchmal, so lernte er, bedeutete das, direkt und offen zu sein.

„CJ hat mich darin unterstützt, und dann war er ein Mann, der ein Arschloch war“, sagt Lillard. „Er wird sagen, was zu sagen ist. Ich trage mit jedem in diesem Team unterschiedliche Hüte. CJ sagte nur: „Wollen Sie alle gewinnen? Ich denke, er wird diese Art von Präsenz mitbringen.”

Nance, der am Portland-Handel beteiligt war, sagt, er habe gesehen, wie McCollum seine Rolle als Veteranenführer in New Orleans akzeptierte. In Portland unterstützte McCollum laut Nancy Lillard bei Verhandlungen mit Teamkollegen. Jetzt, sagt er, sei McCollum „derjenige, der versucht, die Botschaft zu vermitteln“.

„Ich kann manchmal ein Arschloch sein“, sagt McCollum. „Ich war sehr direkt, sehr direkt, aber ich kann auch einen Mitspieler anfeuern und verschiedene Arten von Führungsrollen zeigen. Aber nach dem zu urteilen, was die Lady braucht, musste ich dieser Typ sein, richtig, damit wir Erfolg haben. “

McCollum hat keinen erfahrenen All-Star mehr als Top-Stimme der Franchise. Er muss jetzt sprechen – und er weiß es.


AUF DEM LETZTEN Vier Spiele, eine siebentägige Reise entlang der Westküste, die Pelikane aßen mehrmals mit dem Team zu Abend, darunter eines in einem italienischen Restaurant in der Nähe ihres Hotels in Los Angeles und in einem Steakhouse in Sacramento. Aber es war nicht der Ort, der zählte; es war eine Bepflanzung.

Bei beiden Gelegenheiten saß McCollum neben Zion Williamson, der nicht im Team war, als McCollum in New Orleans ankam, während er sich von einer saisonalen Fußverletzung erholte. Sie verbrachten Stunden damit, miteinander zu reden, zu scherzen und zu plaudern, und das Team hofft, dass dieses Duo für die kommenden Jahre zur Grundlage werden kann.

„Sie geben uns einen weiteren dynamischen Finisher. Sie geben uns einen Spieler, der dribbeln kann, der auch selbstlos ist und gewinnen will”, sagte David Griffin, Executive Vice President of Basketball Operations von Pelicans. „Es ist interessant, darüber nachzudenken, was sie gemeinsam erreichen können, weil ihre Mentalität sehr gut zusammenpasst.“

Wenn die Saison vorbei ist, sagt McCollum, dass er plant, zu Williamsons Haus zu gehen, um ihn besser kennenzulernen, und dasselbe mit anderen Teamkollegen zu tun. Ihm zufolge wird er während der Summer League auch Treffen für das Team in Las Vegas ansetzen.

“Und ich denke, so baut man Chemie auf”, sagt McCollum. “So baut man Zusammenhalt auf.”

Während McCollums Führungsstil für New Orleans außerhalb des Platzes wichtig war, war sein Einfluss auf dem Platz noch bedeutender.

„Zuallererst sein Schauspiel“, sagt Ingram auf die Frage, warum McCollums Botschaft so gut ankam. „Geh raus und versuche jeden Abend konsequent zu sein. Die Jungs respektieren ihn und haben ihn in dieser Liga gesehen.”

In seinen ersten 25 Spielen für New Orleans (mit Ausnahme eines fünfminütigen Clean-Out-Spiels im Finale der regulären Saison) erzielt McCollum durchschnittlich 25,2 Punkte, 6,0 Assists und 4,6 Rebounds pro Spiel bei 49,5 % Schießen. All diese Ergebnisse wären Karrierehochs für die gesamte Saison gewesen. Es schießt auch durchschnittlich 39,9 % von 3 mit einer Auslastungsrate von 29,5 %.

Ein Teil des jüngsten Erfolgs des Teams war der Wechsel zu einer neuen Startaufstellung mit McCollum als Point Guard, Ingram und Rookie Herb Jones auf dem Flügel sowie Jackson Hayes und Jonas Valanciunas als Power Forwards und Center.

Dieser Kader erzielte in 142 Minuten eine Offensivwertung von 122,6 mit einer Nettowertung von 8,2. Seit dem 14. Februar haben die Pelicans laut ESPN Stats & Information fünf Spiele mit 30 Punkten oder mehr gewonnen, ein neuer Franchise-Rekord in einer einzigen Saison.

McCollums ehemaliger Teamkollege im Rückraum, der sagt, er habe in dieser Saison mehr Pelicans-Spiele gesehen als in seiner gesamten Karriere, ist von dem Erfolg kaum überrascht.

„Ich dachte, als der Deal zustande kam und ich mir das Talent ansah, das sie in New Orleans haben, dachte ich, er wäre genau das, was sie brauchten“, sagt Lillard. „Schauen Sie sich ihr Team an, sie haben Talent, sie haben eine gemischte Jugend mit wenig Erfahrung und Sie fügen es der Mischung hinzu und Sie bekommen wirklich etwas. Ich denke, es nimmt Gestalt an.”

Während die Pelicans also ohne Williamson aus dem Play-in kommen müssen, ist das Team optimistisch, wie McCollum das junge Franchise und seinen ungeduldigen, verletzten Superstar führen kann.

„Wir haben definitiv an CJ und seine Fähigkeiten auf dem Boden geglaubt“, sagt Green. „Wir haben in Portland tonnenweise Filme über ihn gesehen … Er ist ein Konkurrent. Wir sehen, wie alles hier in New Orleans zusammenkommt.”

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