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Als Tiger Woods bei den Masters zurückfällt, verschiebt sich das Rampenlicht

AUGUST, Georgien. Der Samstag wird beim Masters-Turnier als Umzugstag bezeichnet, weil es der Tag ist, an dem die Golfer mit den meisten Punkten versuchen, in der Rangliste nach oben zu klettern, um sich auf den Meisterschaftslauf in der Finalrunde am Sonntag vorzubereiten.

Dieses Axiom traf auf den Australier Cameron Smith zu, der mit seinem 4-Ball-unter-Par 68 am Samstag nur noch drei Schläge vom Tabellenführer der dritten Runde, Scotty Sheffler, entfernt war, der mit Entschlossenheit und Konstanz einen 1-unter-Par 71 schoss.

Aber der Samstag war auch etwas anderes: ein Tag der wechselnden Scheinwerfer.

Seit Tiger Woods am Wochenende auf der Driving Range von Augusta National angekommen ist, hat er das gesamte Gespräch über das Turnier 2022 dominiert und riesige Zuschauerränge angezogen, die ihm wie kein anderer Golfer auf dem Platz von Loch zu Loch folgten .

Aber am Samstagnachmittag, als Woods durch 18 Löcher humpelte und sich abmühte und Scheffler mit 16 Schlägen hinterherhinkte, änderte sich der Fokus des diesjährigen Masters.

Woods, der an einem Tag, an dem die Temperatur auf 40 Grad fiel, 78 Punkte warf, wurde auf dem Golfplatz nicht verlassen. Aber es gab einen gewissen Realitätssinn, als er im Turnier sieben Punkte über Par fiel und am Ende punktgleich auf dem 41. Platz landete.

Woods’ Rückkehr zum Wettkampfgolf nach einem fast tödlichen Autounfall vor etwa 14 Monaten war in jeder Hinsicht ein erhebender, aufregender und erstaunlicher Erfolg. Doch als sich die dritte Runde dem Ende zuneigte, wurde klar, dass Woods Comeback in dieser Woche seine Grenzen haben würde. Von Beginn seiner dritten Runde an sah Woods’ chirurgisch reparierter Rücken steif aus, und das Überqueren der vielen Hügel und Hügel des Augusta National schien für sein rekonstruiertes rechtes Bein und seinen Knöchel besonders mühsam zu sein.

Am auffälligsten ist, dass ihn seine größte Stärke – sein Schlag, um den ihn seine Kollegen ein Vierteljahrhundert lang beneidet haben – verlassen hat. Woods schlug dreimal seine letzten drei Löcher und viermal ein weiteres Loch.

Nachdem er am Samstag das 18. Loch verlassen hat und sich vor neugierigen Blicken versteckt hat, hat sich sein Gang merklich verschlechtert. Er humpelte auf eine fußhohe Plattform, um vor Reportern zu sprechen und eine Frage über die Gesundheit seines Rückens zu beantworten, der fünfmal operiert worden war.

„Er ist nicht so flexibel und locker wie sonst, das ist sicher“, sagte er.

Aber Woods, 46, weiß, dass er genau beobachtet wird. Obwohl er sein Leben nicht immer als Vorbild im Rampenlicht stehen wollte, scheut er diese Woche nicht vor dieser Wendung zurück. Auf die Frage, was er den Sportfans dieses Jahr beim Masters zeigen möchte, antwortete er: „Gib niemals auf. Verfolge immer deinen Traum. Und ich kämpfe jeden Tag. Jeder Tag ist eine Herausforderung. Jeder Tag stellt uns alle vor seine Aufgaben. Ich wache auf und beginne den Kampf erneut.”

Woods’ Probleme am Samstag begannen, nachdem er auf seinen ersten vier Löchern einigermaßen gut gespielt hatte, und endeten mit zwei Paaren, einer Vogelscheuche und einem Birdie. Aber am fünften Loch verzog er sichtbar das Gesicht, nachdem er aus 192 Yards ein Eisen in der Mitte getroffen hatte. Sein Ball kam 65 Fuß vom Loch entfernt zum Stehen, eine Distanz, die Woods mit vier grandiosen Schüssen zu überwinden versuchte, darunter ein dritter Schuss aus vier Fuß Entfernung, der fast einen vollen Kreis um das Loch machte, bevor er sich drehte. Am neunten Loch wurde ein weiterer Drei-Schlag-Putt ausgeführt, der durch eine schlechte Annäherung verursacht wurde, bei der Woods ‘Ball 60 Fuß über dem Loch zurückblieb.

Woods erholte sich mit aufeinanderfolgenden Birdies auf dem 12. und 13. Loch und zwei regulären Pars auf den folgenden Löchern. Aber drei weitere Schüsse neben das Ziel führten zu zwei Bogeys und einem Doppel-Bogey auf seinen drei Schlusslöchern – und weiteren neun Putts.

“Es ist, als hätte ich heute tausend Putts auf Gras geschlagen”, sagte Woods, der einen Teil seiner Zeit nach der Runde damit verbrachte, über seine Fehler süffisant zu grinsen. „Ich habe verschiedene Dinge ausprobiert, versucht, es zu finden, versucht, etwas zu bekommen. Und nichts schien zu funktionieren.”

Scheffler spielte seine ersten neun Löcher, als würde er am Samstag bei Sonnenuntergang aus dem Turnier rennen. Er schlug das zweite, dritte, sechste und achte Loch, was es ihm ermöglichte, den Vorsprung von fünf Schlägen zu halten, den er nach der zweiten Runde am Freitag hatte. Scheffler, der weltbeste männliche Spieler, brauchte diesen Heldenmut, um vor Charl Schwarzel zu bleiben, der seine ersten 10 Löcher unter Par spielte, um auf den zweiten Platz zu klettern.

Aber Schwarzel, der Masters-Champion von 2011, scheiterte mit vier Vogelscheuchen. Smith setzte jedoch die brillante Leistung fort, die er beim Gewinn der Players Championship im letzten Monat gezeigt hatte, als er mit Birdies auf beiden Par-5-Back-Nines abschloss.

Scheffler vermied am Samstag einen großen Score auf seinem letzten Loch, nachdem er seinen Abschlag tief im Wald entlang des Fairways getroffen hatte. In einen Sturz und einen Schlag gezwungen, landete Scheffler dann einen langen Eisenschuss den steilen Hügel des 18. Lochs hinauf, der auf dem Grün landete, aber direkt darüber rollte. Scheffler vollführte erfolgreich einen filigranen Konter den Hang hinunter und hinterließ einen Dreifuß als Vogelscheuche, die er versenkte.

Woods war beeindruckt von Scheffler, der in diesem Jahr dreimal die PGA Tour gewann.

„Wir alle wünschten, wir hätten dieses zwei-, dreimonatige Fenster, wenn es heiß wird – und hoffentlich fallen die Majors irgendwo in dieses Fenster“, sagte Woods. »Wir kümmern uns in diesen Fenstern darum. Sieht so aus, als wäre Scotty gerade in diesem Fenster.

Sungjae Im lag auf dem dritten Platz, vier unter Par im Turnier und fünf Schläge hinter Scheffler. Shane Lowry war der nächste mit einem Two-Under-Score nach 73 Punkten in der dritten Runde.

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