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Masters 2022 – Tiger Woods hat sich sein ganzes Leben lang auf diese Art von Schmerz vorbereitet.

AUGUST, Georgien. – Tiger Woods und sein wieder aufgebautes Bein hielten beim Masters einen weiteren Tag durch, brachen eine katastrophale Neun nach vorne, um sich durchzusetzen und neun Schläge hinter der Führung in das Wochenende einzusteigen. Ihn am Freitag mit Schmerzen, aber immer noch belastbar zu sehen, war, als würde man jemandem dabei zusehen, wie er kämpft … mit dem Kurs, mit dem Wind, mit sich selbst. Aus dem ganzen Land in Kalifornien bemerkte ein pensionierter professioneller Golfer diese Mutprobe und dachte an seinen alten Freund Earl Woods.

“Er wäre so stolz”, sagte Joe Grohman am Freitag. “Wegen der körperlichen Beschwerden, die Tiger durchgemacht hat, und all dem anderen Unsinn, würde Earl jetzt verrückt werden.”

Fast jeder, der Golf verfolgt, kennt die Geschichte von Earl Woods, dem Green Beret und Kampfveteranen, der den besten Golfer der Welt großgezogen hat. Trotz der Tatsache, dass Earl seit fast 16 Jahren tot ist, konnten Leute, die ihn kannten, nicht anders, als an ihn zu denken, als sie diese Woche Tigers Spiel gegen Augusta National sahen. Earl hätte diesen Kampf genossen, denn er wusste, dass ein verletzter Mann mittleren Alters, der zwei Runden Golf absolvierte, in jenen Tagen der Jugend und Wunder mehr Größe zeigte, als vom Platz zu rennen.

Vor langer Zeit verbanden sich Earl und Grohman über ihre brutalen Tage auf der Range, als sie sich auf dem Seal Beach Navy-Golfplatz in der Nähe des Hauses der Woods in Cypress, Kalifornien, trafen. Einmal, als er Bälle schlug, wandte sich Earl an den Hauptprofi.

“Joe, hast du meinen Sohn schon einmal getroffen?” er hat gefragt.

Tiger stand weit hinter der Bühne, völlig allein und weigerte sich aufzublicken, als Earl seinem Freund erklärte: „Wenn er auf Tour ist, muss er abgelenkt sein.“

Earl machte gerne Lärm, um Tiger niederzuschlagen, in seinen Kopf zu kommen, und kurz nachdem er Tiger getroffen hatte, fragte Joe ihn: “Macht er das wirklich bei jedem Schuss?”

„Ich weiß es nicht“, sagte der Tiger. “Ich habe seit zwei Jahren nichts mehr gehört.”

Da wusste Joe es. Sie haben sich einmal in einer Generation mit einem Spieler befasst.

Earl und Tiger verbrachten jeden Tag zusammen auf dem Navy-Kurs, spielten Runden und schlugen Bälle, und Grohman war all die Jahre ihr fast ständiger Begleiter, vom 13-jährigen Tiger bis zu seiner Profikarriere.

Sie fügten oft einen von Earls alten Kriegskameraden als vierten hinzu und brannten einfach das Tageslicht aus. Die Gruppe versammelte sich an der Bar, um herumzulaufen, die Männer bestellten Getränke, und Tiger saß mit seiner Cola da. Manchmal waren Joe und Tiger die einzigen Leute im Club, in denen sich aufgrund der Schließung der Militärbasen in der Gegend nicht viel bewegte. Sie spielten querfeldein von einer Ecke des Grundstücks zur anderen, oder vielleicht haben sie einfach stundenlang bei Nr. 8 gezeltet und geschlagen. Er erinnert sich an Tiger im Alter von 15 oder 16 Jahren, als er 20 Meter hinter Grohman landete und zwei Wochen später 20 Meter vor ihm lag.

„Wütend“, sagte Grohman lachend.

Er fühlte sich etwas Mächtigem nahe, die Zukunft des Golfsports stand neben ihm, aber eines Tages verschwand sie einfach. Während Tigers Aufstieg ließ er viele Menschen zurück.

„Er hat mir nicht gesagt, dass er nach Florida zieht, und es hat mir das Herz gebrochen“, sagte Groman. „Ich dachte, ich stehe der Familie sehr nahe. Ich hatte keine Zeit, mich von ihm zu verabschieden. Alles ist gerade zu Ende gegangen. Ich vermisse dieses Kind. Das waren lustige Tage.”

Groman hatte oft einen Trauernden. Sein Freund Earl litt sehr, als auch sein Sohn sein Zuhause verließ und in die Welt hinauszog, um Tiger Woods zu werden. „Ich würde anhalten und sie sehen“, sagte Grohman. „Man konnte es fühlen. Es gab ein Gefühl des Verlustes. Es gab einen schweren Verlust. Es war bittersüß: “Gott, wir vermissen das Baby.” Wir haben uns von seiner Energie ernährt.”

Er hielt inne und dachte wieder an Earl.

„Ich wünschte, er würde länger leben“, sagte er.

Grohman reiste Anfang dieser Woche nach Augusta, um das jährliche Veteranen-Golf-Event auszurichten. Am Montag besuchte er das Feld und folgte Tiger während seiner Trainingsrunde. Grohman sah ein kurzes Spiel, das wie in alten Zeiten aussah, und er machte sich Sorgen, als Tiger nicht wirklich an seinem Fahrer vorbeikommen konnte, was dazu führte, dass er den Ball versprühte. Er genoss es, die überströmende Unterstützung von den Galerien zu sehen.

„Ich denke, die Aufregung ist wieder so hoch wie am Tag“, sagte er.

Am Dienstag fand er Tiger auf dem Trainingsplatz, wo er an seinem kurzen Spiel arbeitete und Schläge schlug. Woods wusste nicht, dass Joe da war, nur wenige Meter entfernt. Sie sprachen jahrelang nicht. Das letzte Mal passierte es bei Earls Totenwache. Ich fragte Joe, ob er versuchte, Tigers Aufmerksamkeit zu erregen.

„Ich bin noch nicht bereit“, sagt er.

Er lachte über sich selbst. Für viele Menschen, die Tiger auf seinem Weg ein wenig geholfen haben, bleibt die Kommunikation mit ihm der wichtigste Teil ihres Lebens. Tigers Auferstehung, die Überwindung eines Skandals, Rückenverletzungen und ein möglicherweise tödlicher Autounfall ließen sie alle in Erinnerungen schwelgen.

Am Freitag telefonierte ich mit einem vietnamesischen Einwanderer namens Phuoc Vuong aus Tacoma, Washington. Sein Vater war ein ausgezeichneter Soldat, der Earl Woods in Vietnam das Leben rettete. Jeder kannte Vyongs Vater als „Tiger“. Er ist der Namensvetter von Tiger Woods. Laut Vuong hat er vor langer Zeit die Freigabe der Medien erhalten, an einem Golfturnier im pazifischen Nordwesten teilzunehmen, und ist zu Tigers Pressekonferenz gegangen. Vuong saß in der zweiten Reihe und hob nie die Hand oder stellte sich vor. Er wollte nur einmal dem Mann nahe sein, der nun den Namen seines Vaters in die Welt trug.

Tiger wusste nie, dass er dort war, genauso wenig wie er wusste, dass eines der vielen Gesichter in Augusts Galerie am Montag und Dienstag seinem alten Lehrer und Freund gehörte.

Grohman ist jetzt im Ruhestand und zieht nach Florida, zufällig nur eine Meile oder so vom Medalists Club entfernt, dem Heimstadion von Tiger. Im Moment schaut er sich Masters an und packt Kisten. Er denkt, dass genug Zeit vergangen ist und er einen Weg finden sollte, die Hand zu reichen, sich einfach hinzusetzen und über die alten Tage zu lachen, ein Glas auf Earl zu erheben und all den alten Groll loszulassen. Sie sind alle andere Menschen als diejenigen, die in den Marinekursen waren.

In den letzten zwei Tagen hat Groman einen gebrochenen und wieder aufgebauten 46-jährigen Mann beobachtet, den er zum ersten Mal als 13-jähriges Wunderkind traf. Er sah den Tiger Scarecrow auf vier der ersten fünf Löcher. Er traf heute 39 Schüsse in den Top 9, in der Hoffnung, dass er am Wochenende keine Chance bekommt, zu spielen, nur um diese Schüsse langsam zurückzugeben. Nach einem langen Tag beendete er die Runde zwei über Par und das Turnier eins über. Er verließ den Kurs und ging hinein. Jemand fragte ihn, wie er sich fühle.

„Nun, na“, sagte er und zog das Wort in die Länge.

Er lachte und zögerte einen Moment.

„Ich fühle mich nicht so gut, wie ich möchte“, sagte er.

Tiger sagte, er brauche einen Moment der Einsicht, den er seit dem Sieg gegen Grohman in Cypress gefunden habe. Grohman versteht wie kein anderer, wie die seltsame Odyssee des Tigers begann, weil er sie ganz am Anfang gesehen hat. Zu sehen, wie er dies fortsetzt, ein beschädigtes, aber zweckmäßiges Schiff, erfüllt ihn mit Freude. Zwei weitere brutale, qualvolle Tage warten auf Woods und alle, die sich jemals um ihn gekümmert haben. Es ist nicht sicher, ob Tiger dieses Turnier beenden kann, auch wenn er glaubt, es zum sechsten Mal gewinnen zu können.

Grohmans Stimme wurde am Freitag lauter, als er sich auf das Wochenende freute.

„Wir wussten nicht einmal, ob er sein Bein halten konnte, und hier ist er“, sagte er. „Das ist mehr als Bobby Jones. Wenn er gewinnt, wird es die größte Geschichte im Golfsport.”

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